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  Maca > Descripción
 
Introducción Historia Morfología y Botánica Cultivo
 
  Introducción

La MACA (lepidium meyenii) es una crucífera calificada como una de las raíces y tubérculos andinos de más alto contenido proteico. Hasta hace pocos años, esta nutritiva raíz de los Andes era poco o nada conocida para la gran mayoría de los habitantes del mismo Perú y claramente ignorada por el resto del mundo.

La maca tiene la sorprendente cualidad de crecer a alturas extraordinarias: de 3800 a 4800 metros de altura en lo más inhóspito de la cordillera de los Andes, donde las temperaturas son extremas: del intenso calor de la mañana a las heladas de la noche, con gélidos vientos, nevadas persistentes y la intensidad de la luz de estas alturas. En esta zona tan hostil, donde hay poco oxígeno, existe rara vegetación; sólo crecen patatas amargas y maca. No existen árboles, sólo hay plantas de pocos centímetros de altura:

TAXONOMIA
División Angiospermae
Clase    Dicotyledoneae  
Subclase    Archichlamydeae 
Orden   Papaverales  
Familia      Brassicaceae  
Tribu         Lepidieae  
Género       Lepidium
Especie Lepidium meyenii 
Nombre común Maca

Este tubérculo, de aspecto insignificante y de raíz tuberosa del tamaño y forma de un rábano común; es fácilmente secada al sol y mantiene sus cualidades nutritivas, con altos niveles de hierro, durante varios años de almacenaje. Es un excelente alimento y los incas la usaban además por su acción potenciadora de la fertilidad y su acción sobre la conducta sexual.

Se han realizado numerosos estudios exitosos sobre la actividad fertilizante de la maca en animales (Dra Chacón, 1961) y en seres humanos (Gonzalez, 2001). El año 1980, científicos de Alemania y de Norte América que estaban haciendo estudios de las hierbas en el Perú, reavivaron su actual interés en la Maca, nombrándola "el cultivo perdido de los Incas".

Algunos de sus ingredientes que han sido identificados son: aminoácidos, proteínas, vitaminas, minerales, trazas y metabolitos secundarios.

 
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  Historia

Se ha encontrado evidencia antropológica del cultivo de la maca en el Perú desde el año de 1600 antes de cristo. La maca era considerada por los incas como un regalo de los dioses. Ellos, además de cultivarlacomo alimento, la utilizaban en ceremonias religiosas para danzas y rituales.Las crónicas españolas cuentan que durante la conquistadel Perú, los animales traídos de España no se reproducían con normalidad a esas alturas; los nativos advirtieron a los conquistadores que alimentaran a sus animales con maca; con lo que consiguieron alcanzar los niveles de reproducción normales. Es así que durante los cien primeros años de colonia formó parte de los tributos exigidos por el Encomendador (Chacón,1990).

Con respecto a la maca; el padre Cobo; durante la época de la colonia, contó : “la maca crece en los sitios más agrestes y fríos de la puna donde no hay posibilidades de cultivar ninguna otra planta alimenticia”.

 
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  Morfología y Botánica

La maca es una planta de comportamiento bienal en alturas, siendo autógama, cleistógama, con una fase reproductiva de cinco meses con una floración que dura dos meses. 

Raíz: (hipocolito), de forma globosa redondeada, axonomorfa y napiforme. Tiene colores que varían desde el amarillo claro hasta el negro; pasando por el marrón, el morado, etc. con tamaños de 3-6 cm. de diámetro transversal y de 4-7 cm. longitudinal, parecido a un rábano (cono invertido). La raíz es lo principal en la elaboración de productos. No existe una verdadera diferencia en el sabor o en la composición química según el color de la raíz.

Tallo: Corto y poco visible, como el de la zanahoria o el del rábano.

Hojas: Arrosetadas, compuestas, con vaina ensanchada, pecíolo largo con la cara superior aplanada. Limbo compuesto, tiene un largo de 6 a 9 cm.; las básales son pinnatífidas y las caulinares algo reducidas.

Inflorescencia: Racimo compuesto y raramente simple. Las flores forman grupos, son auxiliares hermafroditas, actinomorfas, de color verde-claro y pequeñas, cáliz de prefloración blanquecina, corola con 4 pétalos libres ligeramente encorvados hacia el ápice.

Fruto: Silicua, ligeramente amagrinado. Con una sola semilla en cada celda, ovoides de color amarillento-rojizo, de 1-2 mm. de ancho.

 
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  Cultivo
La maca es cultivada principalmente por su raíz tuberosa que es botánicamente conocida como hipocolito (ejm : rábano, nabo). La planta de la maca tiene la sorprendente cualidad de crecer a alturas extraordinarias (de 3800 a 4800 metros) en la inhospita puna peruana; donde las temperaturas son extremas: del intenso calor de la mañana a las gélidas heladas de la noche.

La puna es un lugar bonito pero de condiciones extremas, en esta zona ecológica hay rara vegetación, sólo crecen patatas amargas y maca. El aire contiene poco oxigeno, los rayos solares son extremadamente intensos y los vientos muy fuertes; es por estas razones que carece de arboles y solo posee plantas de pocos centímetros de altura.

La plantación de la maca se realiza de septiembre a diciembre. Las semillas son esparcidas en los campos para ser cosechadas en 6 a 8 meses. Luego de recoltadas, las raices son puestas a secar al sol por 2 meses, periodo en el cual pierden el 75% de su peso original. Este proceso de secado lento ocasiona que la maca cambie de sabor: de un sabor amargo-picante a un sabor acaramelado. Esta raiz seca puede almacenarse por 4 años sin perder sus propiedades.

El cultivo de la maca puede agotar a la tierra, es por esto que luego de la cosecha, se deja reposar a los campos de cultivo por 5 a 10 años. El uso de herbicidas no es necesario para este cultivo ya que la maleza no crece en el hostil ambiente de la puna.
 
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